Petite histoire des entreprises


Influence de l'entreprise / UNE HISTOIRE

Une brève histoire des entreprises
Qu'est-ce qu'une société? Ambrose Bierce Dictionnaire du diable la définit comme «un dispositif ingénieux pour obtenir un profit sans responsabilité individuelle». C'est une construction juridique, une charte octroyée par l'État à un groupe d'investisseurs pour collecter des fonds privés dans un but spécifique. À l'origine, les chartes étaient accordées au service d'une finalité publique et pouvaient être révoquées si cela n'était pas respecté. La relation entre l’État et la société est complexe. Au cours des 400 dernières années, les entreprises ont conquis le territoire et apporté des ressources à l'État, enfreignant les lois mises en place pour les contraindre et obtenant pouvoir et privilèges. L'histoire montre un cycle répétitif de sociétés excessives, provoquant une telle agitation sociale que l'Etat est obligé de les régner par la réglementation.

Les premières corporations
Avant le 17ème siècle, les premières sociétés ont été créées en Europe en tant qu'entités à but non lucratif pour la construction d'institutions, telles que des hôpitaux et des universités, au service du bien public. Ils avaient des constitutions détaillant leurs fonctions supervisées par le gouvernement. S'éloigner de ceux-ci était punissable par la loi.

Entreprises coloniales
Ce n’est qu’au XVIIe siècle que l’argent est devenu une préoccupation majeure des entreprises. Leur richesse a été utilisée pour financer l'expansion coloniale européenne. Les puissances impériales ont eu recours à des entreprises pour maintenir un contrôle draconien des échanges, des ressources et des territoires en Asie, en Afrique et dans les Amériques.

La Compagnie des Indes orientales a été créée en 1600 par les aventuriers marchands britanniques et a obtenu la Charte royale de la reine Elizabeth I. Les partenaires ont combiné leurs actions personnelles pour les transformer en actions de la société afin de créer la première société commerciale au monde. Elle a expédié de l'or et de l'argent vers l'Asie en échange d'épices, de textiles et de produits de luxe. La Compagnie des Indes orientales s'est développée pour devenir une vaste entreprise conquérant l'Inde avec un monopole total sur le commerce et tous les pouvoirs territoriaux d'un gouvernement. À son apogée, il dirigeait un cinquième de la population mondiale avec une armée privée d'un quart de million.

La révolution américaine
En Amérique, le ressentiment était à l’origine du régime britannique, notamment de sociétés qui géraient des colonies américaines dotées d’un monopole impitoyable. Royal Charters a décrété que la matière première était expédiée des colonies en Grande-Bretagne pour y être fabriquée, les colonies étant obligées d’acheter les produits finis. La guerre d'indépendance des États-Unis a débuté en 1776 avec la volonté de mettre les Britanniques en déroute. Adam Smith, le père des théories du libre-échange, qui a publié Richesse des nations la même année que la Déclaration d'indépendance (1776), affirmait que les grandes associations de gens d'affaires limitaient la concurrence: "Le prétexte selon lequel les sociétés sont nécessaires au meilleur gouvernement du commerce est sans fondement."

Mettre fin au monopole colonial
Après l’indépendance, les sociétés américaines, comme les sociétés britanniques qui les ont précédées, ont été mandatées pour assumer des fonctions publiques spécifiques – creuser des canaux, construire des ponts. Leurs chartes duraient entre 10 et 40 ans, exigeant souvent la dissolution de la société à la fin d'une tâche spécifique, limitant les intérêts commerciaux et interdisant toute participation de la société au processus politique.

La Grande-Bretagne avait farouchement protégé sa propre industrie textile et forcé l'ouverture du marché indien. Selon les mots du gouverneur général William Bendick, "les os des tisserands blanchissent les plaines de l'Inde". Les conditions dans lesquelles se trouvaient les capitalistes coloniaux ont conduit à la rébellion («mutinerie») de 1857. En 1858, la Grande-Bretagne régna sur la Compagnie des Indes orientales, dissolvant son pouvoir territorial et faisant de l'Inde la responsabilité de la couronne britannique. La société continua de vendre de l'opium à la Chine, ce qui mena aux guerres de l'opium du XIXe siècle.

Personnalité corporative
Les sociétés telles que nous les connaissons sont devenues en Grande-Bretagne avec une loi de 1844 leur permettant de définir leurs propres objectifs. Le pouvoir de les contrôler est ainsi passé du gouvernement aux tribunaux. En 1855, les actionnaires se voient attribuer une responsabilité limitée: leurs avoirs personnels sont protégés des conséquences du comportement de leur entreprise.

En 1886, une décision historique d'un tribunal américain a reconnu la société comme une «personne physique» en droit. Le quatorzième amendement à la Constitution: "aucun État ne doit priver une personne de la vie, de la liberté ou de biens" – adopté pour protéger les esclaves émancipés du sud hostile – a été utilisé pour défendre des sociétés et abolir des réglementations.

Libre échange
Le capitalisme incontrôlé régnait et, à la fin du XIXe siècle, les magnats des chemins de fer et les braqueurs étaient des responsables des monopoles et des cartels. À tel point que la santé du capitalisme lui-même était menacée. Des troubles du travail massifs se préparaient. Aux États-Unis, des lois antitrust visant à briser les monopoles ont été introduites. La fiscalité et les droits de douane ont été relevés et la réglementation étatique a été introduite une nouvelle fois. Cependant, un dirigeant de chemin de fer a fait observer que la réglementation n’était bonne que «pour impressionner l’esprit du public en lui faisant croire que beaucoup de travail est fait alors qu’en réalité, très peu de choses sont censées être faites».

INTERVENTION DE L'ETAT
Le mouvement ouvrier, la dépression des années 1930, la Seconde Guerre mondiale et la création d'États providence en Europe ont tous vu le retour de l'intervention de l'État.

Cependant, des sociétés européennes et américaines contrôlaient la terre, les forces armées, les ports et les chemins de fer dans les pays les plus pauvres. D'où le nom de «république bananière» donné à des pays comme le Guatemala, où United Fruit avait soutenu un coup d'Etat de droite en 1953.

Néanmoins, l'indépendance des anciennes colonies occidentales après la Seconde Guerre mondiale a entraîné une protection agressive de leur industrie nationale au nom du développement, ainsi que des restrictions à l'investissement étranger.

Aux États-Unis, l'activisme social des années 1960 a fait progresser les exigences en matière de normes environnementales et de travail, ainsi que la dissolution de certains monopoles. Dans l’ensemble, entre 1950 et 1980, l’aide sociale et l’intervention de l’État visant à réglementer l’activité économique ont été largement acceptées comme orthodoxie économique.

L'ère néolibérale
Dans les années 1970, Milton …

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