L'histoire de la voiture électrique


Introduites il y a plus de 100 ans, les voitures électriques connaissent une hausse de popularité aujourd'hui pour les mêmes raisons pour lesquelles elles ont d'abord été populaires.

Que ce soit un hybride, un hybride rechargeable ou tout électrique, la demande de véhicules à propulsion électrique continuera de grimper à mesure que les prix chuteront et que les consommateurs chercheront des moyens d’économiser à la pompe. Actuellement, avec plus de 3% des ventes de véhicules neufs, les ventes de véhicules électriques pourraient atteindre près de 7%, soit 6,6 millions par an, dans le monde d'ici 2020, selon un rapport de Navigant Research.

Avec cet intérêt croissant pour les véhicules électriques, nous examinons l’évolution actuelle de cette technologie. Voyagez dans le temps avec nous alors que nous explorons l'histoire de la voiture électrique.

La naissance du véhicule électrique

Il est difficile de déterminer l’invention de la voiture électrique à un inventeur ou à un pays. Au lieu de cela, c’est une série de percées – de la batterie au moteur électrique – des années 1800 qui ont conduit au premier véhicule électrique sur la route.

Au début du siècle, des innovateurs en Hongrie, aux Pays-Bas et aux États-Unis – y compris un forgeron du Vermont – ont commencé à jouer avec le concept de véhicule alimenté par batterie et ont créé certaines des premières voitures électriques à petite échelle. Et bien que Robert Anderson, un inventeur britannique, ait développé le premier chariot électrique brut à peu près à la même époque, ce n’est que vers la seconde moitié du XIXe siècle que les inventeurs français et anglais ont construit certaines des premières voitures électriques pratiques.

Ici aux États-Unis, la première voiture électrique à succès a fait ses débuts vers 1890 grâce à William Morrison, un chimiste installé à Des Moines, dans l’Iowa. Son véhicule de six passagers capable d'atteindre une vitesse maximale de 14 km / heure n'était guère plus qu'un simple wagon électrifié, mais il a contribué à susciter l'intérêt pour les véhicules électriques.

Au cours des années suivantes, des véhicules électriques de différents constructeurs automobiles ont commencé à faire leur apparition aux États-Unis. La ville de New York disposait même d’une flotte de plus de 60 taxis électriques. En 1900, les voitures électriques étaient à leur apogée, représentant environ un tiers de tous les véhicules sur la route. Au cours des 10 prochaines années, ils ont continué d'afficher de fortes ventes.

La montée et la chute de la voiture électrique

Pour comprendre la popularité des véhicules électriques vers 1900, il est également important de comprendre le développement du véhicule personnel et les autres options disponibles. Au tournant du XXe siècle, le cheval était toujours le principal moyen de transport. Mais alors que les Américains devenaient plus prospères, ils se sont tournés vers le véhicule à moteur nouvellement inventé – disponible en versions à vapeur, à essence ou électrique – pour se déplacer.

La vapeur était une source d’énergie éprouvée et éprouvée. Elle s’était révélée fiable pour alimenter les usines et les trains. Certains des premiers véhicules autopropulsés à la fin des années 1700 reposaient sur la vapeur; pourtant, il a fallu attendre les années 1870 pour que la technologie prenne racine dans les voitures. Cela tient en partie au fait que la vapeur n’était pas très pratique pour les véhicules personnels. Les véhicules à vapeur nécessitaient de longs temps de démarrage – parfois jusqu'à 45 minutes par temps froid – et devaient être remplis d'eau, ce qui limitait leur autonomie.

Avec l’arrivée sur le marché des véhicules électriques, un nouveau type de véhicule – la voiture à essence – a été mis au point, grâce aux améliorations apportées au moteur à combustion interne au XIXe siècle. Alors que les voitures à essence étaient prometteuses, elles n’étaient pas sans leur faute. Ils nécessitaient beaucoup d’efforts manuels au volant – le changement de vitesse n’était pas une tâche facile et ils devaient être démarrés avec une manivelle, ce qui les rendait difficiles à utiliser pour certains. Ils étaient également bruyants et leur échappement était désagréable.

Les voitures électriques ne présentaient aucun des problèmes associés à la vapeur ou à l’essence. Ils étaient silencieux, faciles à conduire et n’émettaient pas de polluant odorant comme les autres voitures de l’époque. Les voitures électriques sont rapidement devenues populaires auprès des citadins, en particulier des femmes. Ils étaient parfaits pour les courts trajets en ville, et le mauvais état des routes en dehors des villes signifiait que peu de voitures, quel que soit leur type, pouvaient s'aventurer plus loin. À mesure que de plus en plus de personnes ont eu accès à l’électricité dans les années 1910, il est devenu plus facile de charger les voitures électriques, ce qui a accru leur popularité auprès de tous les milieux 1911 New York Times article souligné).

À l’époque, de nombreux innovateurs ont pris note de la forte demande du véhicule électrique, explorant des moyens d’améliorer la technologie. Par exemple, Ferdinand Porsche, fondateur de la société de voitures de sport du même nom, a développé une voiture électrique appelée P1 en 1898. À peu près à la même époque, il crée la première voiture électrique hybride au monde – un véhicule alimenté par l’électricité et par un moteur à essence. Thomas Edison, l’un des inventeurs les plus prolifiques au monde, pensait que les véhicules électriques constituaient la technologie la plus avancée et travaillait à la construction d’une batterie de véhicule électrique de meilleure qualité. Même Henry Ford, qui était ami avec Edison, s'est associé à Edison pour explorer les options d'une voiture électrique à faible coût en 1914, selon Filaire.

Pourtant, c’est le modèle T fabriqué en série par Henry Ford qui a porté un coup dur à la voiture électrique. Introduit en 1908, le modèle T a rendu les voitures à essence largement disponibles et abordables. En 1912, la voiture à essence ne coûtait plus que 650 dollars, alors qu'un roadster électrique se vendait 1 750 dollars. La même année, Charles Kettering a lancé le démarreur électrique, éliminant ainsi le besoin de la manivelle et générant une augmentation des ventes de véhicules à essence.

D'autres développements ont également contribué au déclin du véhicule électrique. Dans les années 1920, les États-Unis disposaient d’un meilleur réseau de routes reliant les villes et les Américains souhaitaient sortir et explorer. Avec la découverte du pétrole brut texan, le gaz est devenu peu coûteux et facilement disponible pour les Américains des zones rurales, et des stations-service ont commencé à faire leur apparition à travers le pays. En comparaison, très peu d'Américains en dehors des villes avaient l'électricité à cette époque. En fin de compte, les véhicules électriques ont quasiment disparu en 1935.

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