Pont de Brooklyn Construction et Histoire


Parmi toutes les avancées techniques des années 1800, le pont de Brooklyn se distingue peut-être comme le plus célèbre et le plus remarquable. Sa construction a pris plus d'une décennie, a coûté la vie de son concepteur et a été constamment critiquée par les sceptiques qui ont prédit que toute la structure s'effondrerait dans l'East River, à New York.


Lors de son ouverture le 24 mai 1883, le monde en a pris connaissance et tous les États-Unis ont célébré. Le grand pont, avec ses tours de pierre majestueuses et ses câbles d'acier gracieux, n'est pas seulement un beau monument de la ville de New York. C'est aussi un itinéraire très fiable pour plusieurs milliers de navetteurs quotidiens.



John Roebling et son fils Washington

John Roebling, un immigré allemand, n’a pas inventé le pont suspendu, mais ses travaux de construction de ponts en Amérique ont fait de lui le constructeur de ponts le plus en vue aux États-Unis au milieu du XIXe siècle. Ses ponts sur la rivière Allegheny à Pittsburgh (achevés en 1860) et sur la rivière Ohio à Cincinnati (achevée en 1867) sont considérés comme des réalisations remarquables.


Roebling a commencé à rêver de franchir l'East River entre New York et Brooklyn (qui étaient alors deux villes distinctes) dès 1857, lorsqu'il dessina des plans pour d'énormes tours destinées à contenir les câbles du pont. La guerre civile a mis de tels projets en suspens, mais en 1867, la législature de l'État de New York chargea une entreprise de construire un pont sur l'East River. Roebling a été choisi comme ingénieur en chef.


Alors que les travaux commençaient sur le pont à l'été 1869, une tragédie s'installa. John Roebling s'est gravement blessé au pied dans un accident anormal alors qu'il surveillait l'endroit où la tour de Brooklyn serait construite. Il mourut peu de temps après, et son fils, Washington Roebling, qui s'était distingué comme officier de l'Union pendant la guerre de Sécession, devint l'ingénieur en chef du projet de pont.



Les défis du pont de Brooklyn

On a commencé à parler de pont entre l’East River dès 1800, alors que les grands ponts étaient essentiellement des rêves. Les avantages d’un lien pratique entre les deux villes en croissance de New York et Brooklyn étaient évidents. Mais l’idée était considérée comme impossible en raison de la largeur de la voie navigable qui, malgré son nom, n’était pas vraiment une rivière. L'East River est en fait un estuaire d'eau salée, sujet aux turbulences et aux marées.


Le fait que l’East River soit l’un des cours d’eau les plus fréquentés au monde, avec des centaines de bateaux de toutes tailles naviguant à la voile, a également compliqué la situation. Tout pont traversant l'eau devrait permettre aux navires de passer au-dessous, ce qui signifie qu'un pont suspendu de très haute hauteur était la seule solution pratique. Et le pont devrait être le plus grand pont jamais construit, presque deux fois plus long que le célèbre pont suspendu Menai, qui avait annoncé l’âge des grands ponts suspendus lors de son ouverture en 1826.



Efforts pionniers du pont de Brooklyn

La plus grande innovation dictée par John Roebling fut peut-être l’utilisation de l’acier dans la construction du pont. Les ponts suspendus antérieurs avaient été construits en fer, mais l’acier renforcerait beaucoup le pont de Brooklyn.


Pour creuser les fondations des énormes tours de pierre du pont, des caissons – d’énormes caisses en bois sans fond – ont été enfoncés dans la rivière. De l'air comprimé y était pompé et les hommes à l'intérieur creusaient le sable et les rochers au fond de la rivière. Les tours de pierre étaient construites au sommet des caissons, qui s'enfonçaient plus profondément dans le fond de la rivière. Le travail dans les caissons était extrêmement difficile et les hommes qui le faisaient, appelés «sandhogs», prenaient de grands risques.


Washington Roebling, entré dans le caisson pour superviser les travaux, a été impliqué dans un accident et ne s'est jamais complètement rétabli. Invalide après l'accident, Roebling est resté chez lui à Brooklyn Heights. Son épouse Emily, qui a suivi une formation d'ingénieur, accompagnait chaque jour ses instructions sur le site du pont. Les rumeurs allaient ainsi qu'une femme était secrètement l'ingénieur en chef du pont.



Années de construction et augmentation des coûts

Après que les caissons aient été coulés au fond de la rivière, ils ont été remplis de béton et la construction des tours en pierre s'est poursuivie au-dessus. Lorsque les tours ont atteint leur hauteur ultime, 278 pieds au-dessus des hautes eaux, les travaux ont commencé sur les quatre énormes câbles qui soutiendraient la chaussée.


La filature des câbles entre les tours a commencé à l'été 1877 et s'est terminée un an et quatre mois plus tard. Mais il faudrait presque cinq ans de plus pour suspendre la chaussée aux câbles et préparer le pont au trafic.


La construction du pont a toujours été controversée, et pas seulement parce que les sceptiques pensaient que la conception de Roebling était dangereuse. Il y avait des histoires de gains politiques et de corruption, des rumeurs selon lesquelles des sacs à tapis fourrés d'argent seraient donnés à des personnages comme Boss Tweed, le leader de la machine politique connue sous le nom de Tammany Hall.


Dans un cas célèbre, un fabricant de câbles a vendu du matériel de qualité inférieure à la société de ponts. L'entrepreneur loufoque, J. Lloyd Haigh, a échappé à toute poursuite. Mais le mauvais fil qu’il a vendu se trouve toujours dans le pont, car il n’a pas pu être enlevé une fois les câbles insérés. Washington Roebling a compensé sa présence, en veillant à ce que les matériaux de qualité inférieure n’affectent pas la résistance du pont.


À la fin des travaux, en 1883, le pont avait coûté environ 15 millions de dollars, soit plus du double de ce que John Roebling avait initialement estimé. Bien qu'aucun chiffre officiel n'ait été établi sur le nombre d'hommes morts lors de la construction du pont, il a été raisonnablement estimé qu'environ 20 à 30 hommes ont péri dans divers accidents.



La grande ouverture

L'ouverture officielle du pont eut lieu le 24 mai 1883. Certains résidents irlandais de New York s'offusquèrent du jour de l'anniversaire de la reine Victoria, mais la plus grande partie de la ville se présenta pour la célébrer.


Le président Chester A. Arthur est venu à New York pour l'événement et a dirigé un groupe de dignitaires qui ont traversé le pont. Des groupes de militaires ont joué et les canons du Brooklyn Navy Yard ont été salués. Un certain nombre d'orateurs ont loué le pont, l'appelant "une merveille …

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