Combien de personnes ont été tuées lors de la construction du pont de Brooklyn?


D'horribles accidents de travail ont coûté la vie à plusieurs personnes. Son concepteur est mort et son fils est paralysé.

Quatorze tonnes de feux d'artifice ont illuminé la nuit de New York le 24 mai 1883 pour célébrer l'achèvement de l'un des plus grands exploits d'ingénierie de l'âge d'or: le pont de Brooklyn. Considéré comme la «huitième merveille du monde», le plus long pont suspendu jamais construit à l'époque couvrait l'East River pour relier les villes jumelées de New York et de Brooklyn.

Mais comme l’édition de cette journée du Brooklyn Eagle Selon lui, «chaque entreprise humaine doit nécessairement faire face aux choses sombres». Dans le cas du pont de Brooklyn, ce sont les vies perdues au cours de ses 14 années de construction.

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En tant que premier ingénieur assistant, C.C. Martin a dit à la Brooklyn Eagle, «Si nous avions pensé que tant de personnes auraient été blessées, nous aurions gardé une liste, mais nous n’avions jamais imaginé que quelqu'un serait blessé, ou que le pont aurait occupé si longtemps dans la construction»,

Les efforts pour comptabiliser le nombre de personnes tuées varient. Dans son livre Le grand pont, l'auteur David McCullough, écrit que la construction a coûté la vie à 21 hommes, pour la plupart des immigrés. Dans son compte à la Brooklyn Eagle, Martin a détaillé les décès accidentels de 27 travailleurs, bien que le maître mécanicien, E.F. Farrington, estime que ce nombre pourrait atteindre 40.

Les premières fatalités du pont de Brooklyn

Quelques mois avant même que la construction ne commence, le projet de pont a fait sa première victime: son concepteur visionnaire. Le 28 juin 1869, l’ingénieur civil d'origine allemande John A. Roebling surveillait l'emplacement de la tour du pont sur un quai de traversier le long du front de mer de Brooklyn lorsque son pied droit fut pris sur une corde et fut écrasé par un bateau d'amarrage. l'amputation de deux orteils. Moins d'un mois après le sinistre accident, Roebling a contracté le tétanos et est décédé, laissant son fils de 32 ans, Washington Roebling, soudainement responsable du projet Mammoth.

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Les premières victimes de la construction sont survenues le 23 octobre 1871, lorsque deux derricks utilisés pour transporter des blocs de granit jusqu'au sommet de la tour du pont du côté de Brooklyn sont soudainement tombés. Une flèche en bois a déchiré la moitié supérieure de la tête du gréeur John French, tandis qu'un homme du nom de Dougherty a été écrasé par un mât de derrick. John McGarrity est décédé alors qu'il tentait de se mettre à l'abri, et le tailleur de pierre Thomas Douglas a succombé à ses blessures.

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Plan de Brooklyn Bridge

Un plan pour la construction du pont de Brooklyn détaillant la section du caisson destinée à une partie de la fondation des piliers, vers février 1870.

Pour construire les fondations des pylônes du pont, les ingénieurs ont coulé deux chambres étanches à l'eau et à bois, appelées caissons, dans l'East River. Travaillant avec des pelles et même de la dynamite pour creuser le lit de la rivière, les soi-disant «sandhogs» peinaient sous une chaleur étouffante et à plus du double de la pression atmosphérique normale grâce à l'air comprimé pompé pour empêcher l'eau d'entrer et permettre aux travailleurs de respirer.

Plus les sandhogs s'enfonçaient profondément, plus ils commençaient à ressentir d'étranges paralysies musculaires, troubles de l'élocution, vomissements, frissons et douleurs articulaires aiguës et douleurs à l'estomac lors de leur remontée à la surface. À l’insu des travailleurs, les symptômes de cette «maladie des caissons», également connue sous le nom de «coudes», étaient dus à la formation de bulles d’azote dans leur circulation sanguine, provoquée par une diminution rapide de la pression atmosphérique lors d’un resurfaçage trop rapide.

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Le 22 avril 1872, l'ouvrier allemand John Myers devint le premier ouvrier à mourir des coudes après avoir souffert de douleurs abdominales et s'être effondré à la maison après son deuxième jour sur le lit de la rivière. Huit jours plus tard, l'irlandais Patrick McKay est mort après avoir refait surface et, au bout d'un mois, Daniel Reardon, un autre Irlandais, succomba dans les méandres. Après la mort de ces trois sandhogs en une succession rapide, Washington Roebling a suspendu ses recherches pour la tour de Manhattan et a décidé de ne pas atteindre le soubassement, craignant que cela ne fasse 100 morts de plus.

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