"Nouveau départ" à l'AASLH


L’AASLH (Association américaine pour l’État et l’histoire locale) vient de clore sa réunion annuelle, tenue à Richmond, en Virginie. Les signes de «nouveaux commencements» dans l'histoire locale – une expression utilisée dans le titre de la conférence, abondaient, tant à AASLH qu'à Richmond. Juste à temps aussi!

Mon livre Des mensonges à travers l'Amérique: ce que nos sites historiques se trompent a au moins une entrée pour chaque état. La Virginie en a reçu huit, plus que tout autre État, et Richmond en a fourni quatre. J'ai visité la ville à plusieurs reprises à la fin des années 1990 et je l'ai trouvée envahie par une interprétation néo-confédérée de son passé. Depuis lors, de nouvelles voix se sont élevées pour contester le passé de Richmond. Arthur Ashe a été ajouté à Monument Row. Un bon repère historique est apparu, racontant l'histoire d'Elizabeth Van Lew, espionne de l'Union. Un monument étonnant qui témoigne de la résistance massive de Virginie à la déségrégation scolaire et du courage des étudiants noirs qui ont porté l'affaire devant le tribunal se trouve maintenant sur les terrains du Capitole. Une statue de Lincoln et de son fils Tad, commémorant leur promenade audacieuse dans Richmond peu de temps après sa reddition, attira les protestations des anciens combattants Sons of Confederate, mais reste dans le paysage de Tredegar Ironworks. Tredegar possède également un nouveau musée sur la guerre de sécession, qui raconte l'histoire de trois points de vue: confédéré, union et afro-américain.

AASLH est également en train de changer. L'an dernier, à Oklahoma City, j'étais le conférencier du banquet de l'AASLH et j'ai découvert que près de 80% de l'auditoire national pensait que les États du Sud avaient fait sécession "pour les droits des États". Ce genre de pensée traditionnelle semblait manquer à Richmond.

AASLH a intégré les sites de Richmond à son programme. Par exemple, le premier jour de la conférence, Sylvester Turner et Cricket White, deux habitants de Richmond, ont dirigé une tournée intitulée "Parcourir l'histoire, honorer les histoires sacrées". Nous avons commencé à un point d'atterrissage sur la James River où les navires ont débarqué des Africains réduits en esclavage. Turner ne hachait aucun mot, nous rappelant la condition littéralement putride dans laquelle nous aurions été alors que nous nous dirigions vers le rivage. Ensuite, nous avons marché environ un demi-kilomètre en tenant la main, simulant un café, en marchant lentement pour accueillir notre membre le plus lent, probablement un enfant. Les moustiques nous ont attaqués, nous obligeant à coopérer pour les éliminer, ou laisser tomber leur personnage et leurs mains pour les écraser; l'une ou l'autre de ces réponses nous a aidés à ressentir la gêne qu'auraient pu ressentir les membres du café.

Hope in the Cities organise ces visites à pied au moins deux fois par mois, généralement à l'intention des groupes scolaires, mais également de 150 adultes maximum. Les individus peuvent également suivre le sentier, grâce à environ 16 marqueurs historiques avec texte et illustrations. Encore une fois, ceux-ci sont percutants; un titre, par exemple, était "Désespoir". Ralph White, l'époux de Cricket White, qui gère le système de parcs de la rivière James, a écrit une brochure intitulée "Voir les cicatrices de l'esclavage dans l'environnement naturel: guide d'interprétation de la piste des esclaves de Manchester le long de la rivière James à Richmond". sorti en 2002.

À un moment donné, Turner remarqua que les cafés devaient parfois aller de Richmond à Natchez, dans le Massachusetts. Notre destination, à laquelle nous sommes arrivés en bus, était la cour des esclaves et la prison de Robert Lumpkin près de la gare principale de Richmond. Mensonges à travers l'Amérique raconte l'histoire de Lumpkin, l'un des plus grands marchands d'esclaves des États-Unis, et déplore que rien dans le paysage de Richmond ne commémore une forme quelconque de traite négrière. En 2008, Richmond a engagé des archéologues pour explorer la propriété de Lumpkin, surnommée en 1850 par les Afro-Américains le «Demon Acre». Ils ont mis au jour de nombreux objets, une cour joliment pavée et les fondations de la prison et d'autres bâtiments. Pour le préserver, ils ont tout couvert, mais trois repères historiques racontent son histoire. A proximité se trouve l’une des rares manifestations du commerce triangulaire dans le monde, de l’Afrique de l’Ouest aux États-Unis (et aux Caraïbes) et au Royaume-Uni. Il s’agit d’une sculpture intitulée "Réconciliation", dévoilée en 2007 devant une foule de 5 000 personnes. Également dirigé par Hope in the Cities, des monuments similaires se dressent au Bénin et à Liverpool.

Le lendemain, le tarif plus traditionnel de la conférence consistait en un panel intitulé "Interprétation de voix divergentes et de récits contradictoires". Bien que sa forme soit traditionnelle, son contenu était novateur. Un orateur a raconté comment une maison de classe supérieure à Richmond, équipée de robinets en or et de papier peint en soie, raconte maintenant l'histoire de "l'aide", des années avant le roman à succès récent. Un autre témoin a relaté les débuts timides de Colonial Williamsburg dans l'interprétation d'interprètes amérindiens, qui auraient dû avoir lieu depuis que des tribus indigènes d'aussi loin que l'actuelle Pennsylvanie et l'Ohio sont venues dans la ville pour traiter avec les Anglais. La salle était pleine. Les autres panneaux de la conférence avaient des titres tels que "Se souvenir même quand ça fait mal" et "Programmation en dehors de la Civil War Box". Ces sessions ont également attiré un large public.

Plusieurs sessions ont été consacrées à la guerre civile, un choix évident compte tenu de l'année et du lieu. J'ai organisé une session, intitulée "La sécession et la Confédération: enjeux pour les sites historiques locaux", qui a attiré de nombreux participants. J'ai présenté les résultats décourageants de mon vaste sondage sur les causes de la sécession. (Voir mon Washington Post Dwight Pitcaithley, ancien historien en chef du Service des parcs nationaux, a déclaré que des 65 amendements constitutionnels proposés en 1860-1861 pour désamorcer la crise, 95% traitaient de l'esclavage, apportant une preuve supplémentaire que l'entretien et l'extension de l'esclavage était en effet sa cause principale. John Coski du Museum of the Confederacy à Richmond a exploré certains des problèmes auxquels sont confrontés les musées qui tentent de raconter cette histoire avec précision. Il a également noté que certains adultes, y compris les gestionnaires de sites, ressentaient le besoin de sortir de "l'esclavage" en tant que "cause" de la sécession, ce qui les égarait.

Il y avait trois keynotes. Adam Goodheart, journaliste et auteur du nouveau livre 1861, a suggéré aux sites historiques de "complexifier" leur …

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