un empire médiatique construit sur la propagande


News Corp a du être surpris de devenir l'un des problèmes majeurs de cette campagne électorale. Mais c’est là un autre signe que, ces dernières années, la capacité de la société à lire l’esprit du public s’est énormément détériorée.

De l'attaque contre la décision du jury dans le procès pour agression sexuelle du cardinal George Pell à l'attaque du Daily Telegraph sur Bill Shorten la semaine dernière, en utilisant sa mère décédée, il y a de plus en plus de signes de panique et de folie dans l'une des plus grandes sociétés de médias australiennes.

Le paysage médiatique et politique évoluant rapidement autour de la société, on se sent proche des derniers jours de l'empire romain.

Rupert Murdoch se retire après six décennies de construction d'un empire médiatique australien, puis mondial. La famille Murdoch a renoncé à acheter des actifs pour devenir un vendeur, transférant, par exemple, 21st Century Fox à Disney l'année dernière.



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Si la prochaine génération de Murdoch commence à chercher à vendre des actifs non rentables, les journaux australiens ont raison de s’inquiéter. Parce qu'ils n'ont plus aucune valeur financière pour la société nouvellement réduite, les journaux australiens semblent tenter de prouver leur valeur en se montrant politiquement utiles tant qu'ils le peuvent encore.

Depuis 2013, les journaux de News Corp sont devenus plus agressifs sur le plan politique, certains adoptant l'approche aiguë, caricaturale et ouvertement partisane des tabloïds britanniques «top red». Lors des élections de 2019, les journalistes de News Corp – anciens et actuels – se sont prononcés contre la caserne résolue de la société pour le retour du gouvernement de coalition.

L’universitaire Denis Muller a récemment qualifié News Corp d’opération de «propagande se faisant passer pour un service de presse». Remarquablement, cette déclaration résume parfaitement la façon dont News Corp a réellement commencé.

Rencontre hasardeuse dans un train?

Comme je l'explique dans mon livre Paper Emperors: L'émergence des empires de journaux australiens, News Corp a commencé sa vie d'entreprise en 1922 en tant que News Limited. C’était une société secrètement créée par une société minière appartenant aux industriels les plus puissants de l’époque, et elle avait été créée dans le seul but de diffuser de la «propagande».

Ce n'était pas ce que je m'attendais à trouver lorsque j'ai commencé à rechercher ses origines.

L’histoire que News Limited / News Corp a longtemps racontée est qu’elle a été fondée par James Edward Davidson, brillant journaliste et ancien rédacteur en chef du Melbourne Herald. Après avoir chassé Davidson du Herald en 1918 pour avoir revendiqué son indépendance éditoriale, il acheta deux journaux provinciaux: l'un à Broken Hill (The Barrier Miner) et l'autre à Port Pirie, dans le sud de l'Australie (The Recorder).

Selon la légende de l'entreprise, Davidson voyageait dans le train à vapeur Melbourne-Adélaïde deux ans plus tard, lorsqu'il était assis à côté d'un vieil ami, Gerald Mussen, un «mineur». Lors de ce voyage en 1921, Davidson et Mussen élaborèrent un plan pour un nouveau journal de l'après-midi, le Adelaide News, qui appartiendrait à une société appelée News Limited. De ces modestes débuts est née l’une des plus importantes sociétés de médias du monde.

Mais cette histoire d'entreprise m'a immédiatement intriguée. Il y avait quelque chose de mal à ce sujet.

Je savais que le plus puissant industriel australien de l’époque, William Lawrence Baillieu, était l’un des administrateurs et propriétaires du Herald, le magasin que Davidson avait modernisé pour devenir une force puissante avant sa sortie prématurée. Baillieu était également à la tête d'un vaste complexe industriel appelé «Collins House», qui dominait l'industrie minière et manufacturière et qui était impliqué dans de nombreuses autres activités. Il a développé certaines des marques les plus célèbres d’Australie, notamment Herald et Weekly Times (HWT), Consolidated Zinc (maintenant Rio Tinto), Carlton et United Breweries (CUB), Dunlop Rubber et Dulux.

William Baillieu et ses filles à bord d’un navire en Nouvelle-Galles du Sud vers 1930.
Bibliothèque nationale d'Australie

L’immense richesse et le pouvoir de Collins House provenaient à l’origine des mines de Broken Hill. Elle fonda également les fonderies de Broken Hill (BHAS) en 1915 et prit en charge la fonderie de plomb de Port Pirie, devenant ainsi la plus grande fonderie de plomb au monde.

C’est un hasard si les deux journaux que Davidson avait choisi d’acheter en 1918-1919 se trouvaient justement aux deux extrémités de la chaîne d’approvisionnement de Collins House – Broken Hill et Port Pirie.



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Mais je savais aussi que Mussen, le compagnon de train de Davidson, n’était pas un simple mineur, selon l’histoire de la compagnie. Il était le consultant industriel de Collins House. Ancien journaliste, Mussen était devenu un homme de relations publiques et un préparateur, un pion du conflit du travail, qui travaillait déjà pour Baillieu depuis plus d'une décennie.

Des lettres privées dans les archives BHAS de l'Université de Melbourne ont fourni les indices suivants sur ce qui était vraiment et qui était derrière la fondation de News Limited.

Un outil de lutte contre l'influence syndicale

Au milieu de 1918, les dirigeants de BHAS étaient de plus en plus préoccupés par le journal appartenant au syndicat, Broken Hill, The Barrier Truth. Dans une lettre conservée dans les archives de BHAS, le directeur général de la mine Broken Hill South de Collins House a déclaré que la barrière de la vérité incitait à la "guerre des classes" et à des troubles industriels. Il voulait «un moyen de le garder dans les limites».

Bâtiment du journal Barrier Truth à Broken Hill en 1905.
Bibliothèque nationale d'Australie

Le directeur général de BHAS, Colin Fraser, a commencé à chercher un moyen de lutter contre le journal syndical avec la publicité des sociétés minières. À la fin de 1918, il écrivit à WS Robinson de Collins House pour lui suggérer que BHAS achète le rival local de Barrier Truth, le journal Barrier Miner. Mais l'astucieux Robinson, ancien journaliste de Age, savait que ce serait un mauvais look pour une société minière de posséder un journal.

Fraser a eu une autre idée. Sa lettre expliquant cette idée à Robinson est absente des archives de BHAS. Mais la réponse de Robinson à Fraser est toujours là, heureusement, car cette lettre est importante.

Robinson écrivit à Fraser en décembre 1918:

Je suis heureux de noter que vous allez secouer le Port Pirie Recorder. Broken Hill et Port Pirie ont de la place pour la propagande… Essayons d'éduquer nos hommes, ainsi que le public.

Dix-neuf jours plus tard, une nouvelle société était enregistrée à Melbourne dans le but de reprendre le Recorder. Davidson était l'actionnaire clé. De toute évidence, il était le moyen de "secouer" le Recorder et de diffuser de la "propagande".

Davidson a acheté non seulement le Port Pirie Recorder, mais également le Barrier Miner.

Sous Davidson, Barrier Miner est connu localement comme le «papier des patrons» pour sa ligne pro-entreprise. Seulement un mois après que Davidson en ait pris possession, Fraser écrivit à Robinson en mars 1919 et lui dit à quel point il était ravi de ce projet.

Photo de 1939 du bâtiment de News Limited à Adélaïde – les débuts de l’empire médiatique de News Corp.
Bibliothèque d'État de l'Australie du Sud

Consolidation sous Murdoch

Les militants syndicaux de Broken Hill soupçonnaient que les sociétés minières de Collins House avaient financé l’achat du papier par Davidson, mais ils ne pourraient jamais le prouver.

La preuve réside toutefois dans les lettres des archives de BHAS, ainsi que dans les documents originaux de la société pour News Limited (actuellement conservés dans les State Records d’Australie du Sud et dans le Public Record Office de Victoria). Lorsque la première société de presse de Davidson a été enregistrée, les deux autres seuls actionnaires étaient tous deux des comptables de Collins House. Lorsqu’elle a été intégrée à News Limited, la première liste d’actionnaires de la société consistait en un appel aux chiffres clés de Collins House.

Fait révélateur, Davidson n’a jamais été nommé président du conseil d’administration de News Limited et n’a jamais augmenté le nombre de ses actions dans la société. En 1929, il en était chassé. Alcoolique chronique, il mourut lors d’un voyage à l’étranger en 1930, tout comme l’autre protégé de Baillieu, Keith Murdoch, se montrait habile lors de prises de contrôle de journaux entre États.



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Après la mort de Davidson, News Limited se retrouva rapidement entre les mains de Murdoch. Au début, il supervisait la société pour HWT de Collins House mais, en 1949, il avait convaincu les dirigeants de HWT de le laisser prendre une participation.

Murdoch a construit cet enjeu à tel point que, à sa mort, en 1952, il parvint à laisser News Limited à son fils Rupert, qui l'utilisa ensuite comme tremplin pour la création de son empire médiatique.

Le vernis «d'impartialité» n'est plus nécessaire

Lors de sa fondation en 1923, News Limited dissimulait ses relations avec les sociétés minières tout en promettant au public que ses informations seraient «indépendantes» et «impartiales».

De prime abord, les notions d’équilibre et d’intérêt public étaient alors importantes. C’est parce que les fondateurs de News Limited savaient que le respect était une condition préalable importante à l’influence et que les journaux devaient être attentifs aux communautés qu’ils desservaient pour attirer un large public et prospérer.

Le comportement récent de News Corp suggère qu’il considère désormais ces notions comme pittoresques.
Un séjour sans faille

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