HISTOIRE DES PONTS




Ponts simples

Même les communautés humaines les plus primitives doivent souvent avoir créé des passerelles entre des matériaux facilement accessibles. Les chasseurs et les cueilleurs suivent des sentiers préférés; les cours d'eau doivent être traversés. Un arbre tombé peut être traîné en position pour servir de planche. Les vrilles forestières peuvent être entrelacées pour constituer un pont suspendu élémentaire. Ou les radeaux peuvent être attachés ensemble dans un ponton.

Mais les ponts sur plus d'une largeur étroite nécessitent un dispositif architectural relativement tardif. C'est l'arc romain – un principe inestimable qu'ils font sien. C'est avec eux que commence l'histoire des ponts.

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Ponts romains: 1er – 2ème siècle après JC

Les ponts font autant partie de la réussite architecturale romaine que les aqueducs et posent de plus grands problèmes de construction.

Certains des ponts romains les plus impressionnants sont au-dessus de ravins. Un bel exemple de survie, construit pour Trajan en 105 après JC, s’étend sur le Tage en Espagne, à Alcántara. Ses deux arches centrales massives, de 110 pieds de large et 210 pieds au-dessus du niveau normal de la rivière, sont en granit non cimenté. Chaque bloc en forme de coin pèse 8 tonnes. Pendant la construction, ces blocs sont mis en place par un système de poulies, alimentés peut-être par un travail forcé sur un tapis roulant. Ils s'appuient sur une énorme structure en bois qui se dresse sur les rochers, à enlever lorsque l'arche est terminée.

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La construction de ponts traversant des rivières où aucun rocher ni aucune île n’émerge de l’eau pour transporter les piliers n’est pas un exploit. Un exemple survit à Rome: le pont Sant'Angelo, construit pour Hadrian en 134 apr. J.-C. comme moyen de se rendre à son grand mausolée circulaire, aujourd'hui le Castel Sant'Angelo.

La construction de tels ponts est rendue possible par la perfection romaine du ciment et du béton et par leur invention du cofferdam.



Ponts habités: XIIe au XVIe siècle

La plus grande contribution du Moyen Âge à la construction de ponts est la notion attrayante de ponts avec des maisons sur eux. Ce développement a deux origines pratiques. Dans les villes fortifiées, où le logement est strictement limité, toute base solide pour un bâtiment est précieuse; et comme les moulins à eau sont maintenant une source d’énergie commune, un pont sur lequel se trouve un moulin sert deux objectifs utiles.

Les ponts habités sont construits en nombre considérable. On sait que la France en a eu jusqu'à trente-cinq. Au 16ème siècle à Paris, l'île de la Cité est reliée aux rives de la Seine par trois tels ponts d'un côté et deux de l'autre.

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Le pont le plus célèbre avec ses maisons est également l’un des plus anciens et des plus durables. Le London Bridge est construit entre 1176 et 1209, les travaux semblant avoir été confiés à Peter, aumônier de St Mary Colechurch. Sa tâche est redoutable. Il s’agit du premier pont de pierre au monde à être construit dans une voie navigable, avec une montée et une descente importantes toutes les douze heures.

Les fondations en pierre des dix-neuf arcs en ogive sont placées dans des cofferdams en bois, selon la technique mise au point par les Romains. Les piliers et leur revêtement de protection sont si épais que la largeur de la rivière est réduite de 75%. L'eau jaillit entre eux comme une course de moulin – avec pour effet secondaire utile de maintenir le niveau d'eau artificiellement haut en amont du pont.

Le vieux pont de Londres, avec ses rangées de maisons hautes et pittoresques et ses boutiques, dure plus de six siècles jusqu’à son remplacement en 1823.

Le Ponte Vecchio de Florence est probablement le plus connu des ponts médiévaux avec des maisons. Lorsqu'il a été construit en 1345, il en remplace un sur le même site, également connu sous le nom de Ponte Vecchio. Le pont actuel est d'abord connu sous le nom de Nuovo Ponte Vecchio (le «nouveau vieux pont»). Le chemin couvert qui forme un étage supérieur au-dessus des magasins est ajouté en 1565 pour permettre aux Médicis de marcher de la Galerie des Offices au Palais Pitti de l’autre côté de la rivière sans descendre au niveau de la rue.



Ironbridge: 1779

En l'espace de quelques mois en 1779, le premier pont de fer au monde, d'une travée unique de plus de 100 pieds, est érigé pour Abraham Darby (le troisième du même nom) au-dessus de la Severn, juste en aval de Coalbrookdale. Les travaux ont duré un certain temps pour la construction des fondations et la coulée des énormes nervures incurvées. Mais dans cette nouvelle technologie, il faut peu de temps pour assembler les pièces – quantité qui, annonce-t-on fièrement, atteindrait 378 tonnes 10 quintaux. de métal.

La légèreté de la structure frappe tous les observateurs. Un des premiers visiteurs a commenté: "Même s'il semble que le réseau soit en fer, il ne sera pas blessé pendant des années." Il est encore indemne. Une grande tradition, apportant des merveilles comme le Crystal Palace, commence dans cette vallée industrielle.

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