Une histoire de la télévision en Amérique par Charles L. Ponce de Leon


Un extrait de

C'est comme ça

Une histoire de nouvelles télévisées en Amérique

par Charles L. Ponce de Leon

Peu de technologies ont suscité l'imagination utopique comme la télévision. Pratiquement à partir du moment où la recherche a produit les premières percées qui en ont fait plus qu’un fantasme de science-fiction, ses promoteurs se sont mis à jaillir sur la façon dont cela changerait le monde. David Sarnoff était peut-être le plus efficace. Semblable au héros d’un roman à la pièce, Sarnoff était arrivé en Amérique comme un enfant immigré presque démuni. Il était passé de modeste garçon de bureau à la présidence de RCA, un important fabricant de récepteurs radio et la société mère du plus grand réseau radio du pays. NBC. Sarnoff, plus que quiconque, avait reconnu le potentiel du «sans fil» en tant que forme de radiodiffusion – un moyen de transmettre une source unique à un public dispersé géographiquement. Sarnoff avait construit la NBC en un poids lourd, le réseau regroupant le plus grand nombre d’affiliés et les programmes les plus populaires. Il était également devenu la pom-pom girl la plus bruyante du secteur, vantant ses contributions au "progrès" et au "mode de vie américain". Après avoir béni le monde avec le miracle de la radio, il a promis aux Américains une merveille encore plus étonnante, un dispositif qui leur apporterait son et images sur les ondes, en utilisant les mêmes fréquences invisibles.

Dans d'innombrables discours annonçant l'arrivée imminente de la télévision, Sarnoff expliqua comment il transformerait la vie américaine et encouragerait la communication mondiale et la "solidarité internationale". "La télévision constituera une puissante fenêtre à travers laquelle les gens de tous les horizons, riches et pauvres, être capable de voir par eux-mêmes, non seulement le petit monde qui nous entoure, mais le monde plus vaste dont nous faisons partie », a-t-il proclamé en 1945, alors que la Seconde Guerre mondiale touchait à sa fin et que Sarnoff et RCA attendaient avec impatience une augmentation de la population demande pour la nouvelle technologie.

Sarnoff a prédit que la télévision deviendrait la «source principale de divertissement, d’éducation et d’information» du peuple américain, lui apportant une multitude de programmes. Cela augmenterait l'appréciation du public pour la "haute culture" et, une fois complétée par la scolarisation universelle, permettrait aux Américains d'atteindre "le niveau culturel général le plus élevé de tous les peuples de l'histoire du monde". Parmi les "contributions exceptionnelles" du nouveau média, il argumenté, serait «sa capacité à apporter des nouvelles et des événements sportifs à l’auditeur pendant qu’ils se produisent» et à s’appuyer sur les programmes d’informations que NBC et les autres réseaux avaient déjà développés pour la radio. Il n'a vu aucun conflit ou problèmes potentiels. Des programmes d'action-aventure, des mystères, des feuilletons, des comédies de situation et des émissions de variétés coexisteraient de manière harmonieuse avec des drames dramatiques, des ballets, des opéras, des performances de musique classique et des programmes d'actualités et d'affaires publiques. Et ils seraient tous soutenus par la publicité, ce qui éviterait aux États-Unis de passer à un système de «contrôle gouvernemental», comme en Europe et au Royaume-Uni. La télévision américaine resterait «gratuite».

Pourtant, la rhétorique de rappel de Sarnoff a négligé certaines questions épineuses. La radio aux États-Unis n’était pas vraiment gratuite. Il a été complètement commercialisé, ce qui a eu une influence considérable sur la gamme de programmes proposés aux auditeurs. Pour payer le développement du programme, les réseaux et les stations individuelles ont «vendu» du temps d’antenne aux annonceurs. Les annonceurs, à leur tour, ont produit des émissions – ou des émissions sélectionnées créées par des producteurs indépendants – dans l'espoir d'attirer des auditeurs. Le but du «parrainage» était de toucher le public et de le sensibiliser à vos produits, le plus souvent par le biais de publicités récurrentes. Bien que les propriétaires de radios n’aient pas à payer de cotisation annuelle pour pouvoir écouter, comme les citoyens d’autres pays, ils ont été contraints de supporter les publicités qui accompagnaient la majorité des programmes.

Cela a eu des conséquences importantes. Comme le développement de la radio l’a clairement montré, certains types d’émissions sont plus populaires que d’autres, et les annonceurs sont naturellement plus enclins à parrainer des programmes susceptibles d’attirer un grand nombre d’auditeurs. Il s’agissait presque toujours de programmes de divertissement, en particulier d’émissions inspirées de formules qui avaient fait leurs preuves dans d’autres domaines: musique et variétés, comédie et feuilleton. Des programmes plus décalés et ésotériques étaient parfois en mesure de trouver des sponsors qui les soutenaient pour des raisons de prestige; Par exemple, de 1937 à 1954, General Motors a sponsorisé les représentations en direct de la célèbre «Symphony of the Air» de NBC. Mais la plupart des programmes culturels, d’information et d’affaires publiques ne sont pas parrainés, ce qui les rend non rentables pour les réseaux et les stations individuelles. Ainsi, dans le vaste mélange envisagé par Sarnoff, certains types d'émissions avaient plus de valeur que d'autres. Si les programmes de haute culture, d'information et d'affaires publiques devaient prospérer, leur présence sur les horaires du réseau devrait être justifiée par autre chose que leur contribution au résultat net.

La raison la plus convaincante a été fournie par la Federal Communications Commission (FCC). Créée après l’adoption par le Congrès de la Federal Communications Act en 1934, la FCC était chargée de superviser l’industrie de la radiodiffusion et les ondes nationales, qui, du moins en théorie, appartenaient au public. Plutôt que de vendre des fréquences, ce qui aurait violé ce principe, la FCC a accordé des licences de stations à des parties individuelles. Celles-ci permettaient aux titulaires de licence d'avoir en leur possession une fréquence à diffuser aux auditeurs de leur communauté ou de leur région. Ce système allouait une ressource rare – le nombre limité de fréquences du pays – et faisait de la possession d’une licence un atout lucratif pour les hommes d’affaires désireux d’exploiter le potentiel commercial de la radiodiffusion. Les licences accordées par la FCC étaient temporaires et tous les détenteurs de licences devaient passer par un processus de renouvellement périodique. Dans le cadre de ce processus, ils ont dû démontrer à la FCC qu’au moins une partie des programmes qu’elle diffusait était dans «l’intérêt public». Inspirée par une profonde suspicion de commercialisation, qui s’était largement répandue parmi le public au début des années 1900, l'exigence d'intérêt public de la FCC a été conçue comme une force compensatoire qui empêcherait la radiodiffusion de tomber entièrement sous l'emprise des forces du marché. Ses champions espéraient pouvoir protéger des émissions qui ne payaient pas et faire en sorte que les ondes du pays ne soient pas dominées par le tarif bon marché et sensationnel qui, craignaient les réformateurs, proliférerait si la radiodiffusion n’était pas réglementée.

Cependant, dans la pratique, la surveillance de la radiodiffusion par la FCC s’est révélée relativement laxiste. Plus préoccupé par l'énorme pouvoir de marché de NBC – il contrôlait deux réseaux de sociétés affiliées, NBC Red et NBC Blue – les commissaires de la FCC dans les années 1930 étaient extrêmement sympathiques aux hommes d'affaires possédant des stations individuelles et possédant des licences de radiodiffusion et leur facilitant le renouvellement de leur contrat. licences. Ils ont été autorisés à diffuser un minimum d'émissions d'affaires publiques et à compléter leurs programmes avec des programmes de divertissement qui séduisent autant les auditeurs que les sponsors. En interprétant si largement l’exigence d’intérêt public, la FCC a encouragé la commercialisation de la radiodiffusion et a involontairement ouvert le jeu à tout programme, y compris l’information et les affaires publiques, qui ne pourrait concurrencer les émissions de divertissement qui allaient dominer le média.

Néanmoins, les programmes d'information et d'affaires publiques ont pu trouver un créneau à la radio commerciale. Mais jusqu’au déclenchement de la Seconde Guerre mondiale, ce n’était pas très grand ni confortable, et c’était plus le résultat d’une compétition économique que les préceptes de la FCC. Des bulletins d'information occasionnels et des comptes rendus d'élections ordinaires ont été diffusés par des stations individuelles et par les réseaux naissants dans les années 1920. Ils sont devenus plus fréquents dans les années 1930, lorsque les réseaux, mécontents des restrictions imposées par l’industrie de la presse, ont créé leurs propres divisions de l’information pour compléter les informations qu’ils avaient obtenues auprès des agences de presse dominées par les journaux.

Au milieu des années 1930, la division d’information radiophonique la plus impressionnante n’appartenait pas à la chaîne NBC de Sarnoff, mais à CBS, son principal rival. Détenu par William S. Paley, le fils aisé d'un magnat du cigare, CBS avait du mal à suivre NBC. Paley a commencé à voir les informations comme un domaine où son jeune réseau pourrait peut-être acquérir un avantage. Homme d’affaires brillant et visionnaire, Paley était fasciné par la télédiffusion et dirigerait bientôt CBS devant NBC, en partie en éloignant ses plus grandes stars. Son initiative audacieuse de renforcer sa division de l'information était tout aussi importante, donnant à CBS une identité qui le distinguait clairement de ses rivaux. Sous Paley, CBS deviendrait le «réseau Tiffany», le foyer de la «qualité» ainsi que de la popularité, une marque qui le rendait irrésistible pour les annonceurs.

Paley a embauché deux journalistes de la presse écrite, Ed Klauber et Paul White, pour diriger l’unité de presse de CBS. Sous leur surveillance, le réseau a augmenté la fréquence de ses reportages et lancé des programmes de nouvelles animés par Lowell Thomas, H. V. Kaltenborn et Robert Trout. En 1938, alors que l'Europe passait à la guerre, CBS développa ces programmes et commença à diffuser ses films hautement loués. World News Roundup; sa signature était des reportages en direct de correspondants en poste à Londres, Paris, Berlin et dans d'autres capitales européennes. Ces programmes ont été bien accueillis et appréciés des auditeurs, ce qui a incité NBC et les autres réseaux à suivre l’initiative de Paley.

Le déclenchement de la guerre a entraîné une augmentation massive des émissions d’informations sur tous les réseaux. En 1944, elle représentait 20% des programmes des réseaux. L’intérêt accru du public pour les nouvelles, en particulier pour la guerre, était particulièrement bénéfique pour CBS, où Klauber et White avaient construit une équipe de journalistes talentueuse. Sous la direction d’Edward R. Murrow, ils se sont spécialisés dans les reportages sur le vif et ont développé un style de journalisme audiovisuel attrayant, affirmant le leadership de CBS en matière d’information. À la fin de la guerre, des enquêtes menées par l’Office of Radio Research révélaient que la radio était devenue la principale source d’informations pour un grand nombre d’Américains. Murrow et d’autres journalistes de la radio étaient largement respectés par le public. Et bien que les journalistes aient compris que leur audience et leur temps d'antenne diminueraient maintenant que la guerre était finie, ils étaient optimistes quant à l'avenir et peu enclins à se lancer dans le nouveau domaine de la télévision.

C’est ironique, car c’était la télévision qui occupait une place primordiale dans l’esprit des responsables de réseaux tels que Sarnoff et Paley. L’industrie télévisuelle était prête à décoller dès 1939, lorsque NBC, CBS et DuMont, un réseau en pleine croissance appartenant à un fabricant de télévision ambitieux, ont créé des stations expérimentales à New York et ont commencé à émettre en diffusion limitée aux quelques milliers de ménages les premiers ensembles à l'usage du consommateur. Après Pearl Harbor, la station expérimentale de CBS a même mis au point un programme d’information novateur qui utilisait des cartes et des diagrammes pour expliquer les progrès de la guerre aux téléspectateurs. Cette expérience a pris fin brusquement en 1942, lorsque l’énorme transfert de ressources publiques et privées vers la production militaire a obligé les réseaux à restreindre et finalement à fermer leurs unités de télévision, retardant ainsi le lancement de la télévision de plusieurs années.

Pendant ce temps, d'autres événements bouleversaient l'industrie. En 1943, en réponse à un décret de la FCC, RCA fut obligée de vendre l'un de ses réseaux de radio, NBC Blue, à l'industriel Edward J. Noble. La vente incluait tous les programmes et les personnalités liées contractuellement au réseau. En 1945, elle fut rebaptisée American Broadcasting Company (ABC). La naissance d’ABC a créé un autre concurrent, non seulement à la radio, où le réseau Blue avait une clientèle fidèle, mais également dans le secteur de la télévision en plein essor. ABC a rejoint NBC, CBS et DuMont dans leurs efforts pour convaincre les radiodiffuseurs locaux – souvent les propriétaires de stations de radio qui s'installaient dans le nouveau domaine de la télévision – de devenir des affiliés.

En 1944, les stations new-yorkaises appartenant à NBC, CBS et Du-Mont ont repris leurs émissions, et NBC et CBS en particulier ont lancé des campagnes agressives en vue de l’inscription de filiales dans d’autres villes. ABC et DuMont, bloqués par des problèmes financiers et juridiques, ont rapidement pris du retard, la plupart des propriétaires de stations choisissant NBC ou CBS, principalement en raison de leurs antécédents éprouvés en radio. Mais même pour les «deux grands», la construction de réseaux de télévision était coûteuse et difficile. Contrairement aux programmes radiophoniques, qui pouvaient être acheminés via des lignes téléphoniques ordinaires aux affiliés, qui les diffusaient ensuite par radio dans leurs communautés, relier les stations de télévision à un réseau nécessitait une technologie plus avancée, un câble coaxial spécialement conçu pour le support utilisé par AT & T, le monopole téléphonique privé, réglementé par le gouvernement, devrait être étendu dans tout le pays. À la fin de la guerre, à la demande du gouvernement et de l’industrie de la télévision, AT & T a commencé à travailler sur ce projet. À la fin des années 1940, la majeure partie de la côte est était reliée et la liaison était étendue à Chicago et à une grande partie du Midwest. Mais la situation était lente et, à l’aube des années 50, pas plus de 30% de la population du pays était à la portée de la programmation réseau. Jusqu'à ce qu'une ville soit connectée au câble coaxial, les propriétaires de stations n'avaient aucune raison de s'inscrire avec un réseau; au lieu de cela, ils comptaient sur les talents locaux pour produire des programmes. En conséquence, la croissance des réseaux de télévision a été plus lente que celle souhaitée par les dirigeants, et le public cible de ses programmes a été limité géographiquement jusqu’au milieu des années cinquante. Une avancée importante a eu lieu en 1951, lorsque le câble coaxial a été étendu sur la côte ouest et a rendu possible la diffusion transcontinentale. Mais jusqu'à ce que les stations de relais à micro-ondes soient construites pour couvrir de vastes étendues de l'Amérique rurale, de nombreux téléspectateurs n'avaient pas accès aux réseaux.

L’accès n’était pas le seul problème. Les premiers téléviseurs qui sortaient des chaînes de montage étaient coûteux. Le modèle de base de RCA, celui que Sarnoff considérait comme son «modèle T», coûtait 385 $, tandis que les modèles haut de gamme coûtaient plus de 2 000 $. Avec le salaire annuel moyen au milieu des années 40, à peine supérieur à 3 000 dollars, c'était beaucoup d'argent, même si les consommateurs étaient en mesure d'acheter des ensembles au moyen de plans de paiement échelonné pour les grands magasins. Et même si le prix des téléviseurs allait baisser régulièrement, le nombre de téléspectateurs était limité par le revenu tout au long des années 1940. La plupart des premiers utilisateurs étaient issus de familles aisées – ou de propriétaires de tavernes qui espéraient que leurs investissements dans la télévision attireraient des clients.

Pourtant, l’industrie s’est développée de façon spectaculaire. En 1946, il y avait environ 20 000 téléviseurs aux États-Unis; en 1948, ils étaient 350 000; et en 1952, ils étaient 15,3 millions. Moins de 1% des foyers américains avaient une télévision en 1948; 32% d’entre eux le faisaient en 1952. Le nombre de stations a également été multiplié, en dépit du gel de la FCC concernant l’émission de licences de stations entre 1948 et 1952. En 1946, il n’existait que six stations dans quatre villes seulement; en 1952, il y avait 108 stations dans soixante-cinq villes, la plupart d'entre elles recevant des licences délivrées juste avant le gel. Lorsque le gel a été levé et que de nouvelles licences ont commencé à être délivrées, il y a eu une course folle pour établir de nouvelles stations et passer à l'antenne. En 1955, près de 500 stations de télévision fonctionnaient aux États-Unis.

Le gel de la FCC a grandement profité à NBC et à CBS. Quatre-vingt pour cent des marchés où la télévision était programmée au début du gel en 1948 ne comptaient qu'un ou deux titulaires. Il était donc logique qu'ils concluent un contrat avec l'un ou l'autre grand réseau pour la programmation nationale afin de compléter le matériel produit localement. En dehors de ces marchés, ABC et DuMont ont été obligés de s'assurer des filiales dans un petit nombre de marchés, généralement de grandes villes, où les stations étaient plus nombreuses. Au moment où la FCC a recommencé à délivrer des licences, NBC et CBS avaient acquis une réputation de programmes populaires et de grande qualité, et lorsque de nouveaux marchés ont été ouverts, il leur est devenu plus facile d’acheter des stations avec les fréquences les plus souhaitables, généralement les plus basses ». canaux ”sur le cadran. Pendant ce temps, ABC a langui pendant une grande partie des années 1950, avec le moins de membres, les plus pauvres, et le réseau en difficulté de DuMont a complètement cessé ses activités en 1955.

Les journaux télévisés ont été parmi les premiers types d’émissions diffusées au cours des dernières années de la guerre, et pratiquement tout le monde dans l’industrie s'attendait à ce qu’ils fassent partie de la diversité des programmes au fur et à mesure que les réseaux augmentaient la programmation. News était «un constructeur de prestige inestimable», a déclaré Sig Mickelson, qui a rejoint CBS en tant que membre de la haute direction en 1949 et a dirigé la division de l'information tout au long des années 50. «Cela a permis de créer une image utile pour attirer des publics et stimuler les ventes commerciales, sans parler du maintien de relations gouvernementales favorables. . . . L’information a fait ses preuves en matière de «service public». »Comme d’habitude, CBS a ouvert la voie en inaugurant un programme d’informations nocturnes de quinze minutes en 1944. Il a été diffusé les jeudi et vendredi à 20 heures, les deux soirs de la semaine le réseau était en ondes. NBC a lancé son propre journal télévisé du dimanche soir en 1945 en guise d'introduction à ses 90 minutes de programmation. Ces deux programmes ressemblaient aux films d'actualités régulièrement diffusés dans les salles de cinéma, un mélange d'histoires filmées et de narrations en voix off par des annonceurs extérieurs.

Compte tenu de la technologie limitée disponible, cela n’était pas surprenant. Newsreels offrait aux producteurs d’informations télévisées le modèle le plus facilement applicable pour une présentation visuelle de l’information, et les premières personnes embauchées par les réseaux pour produire des programmes d’information étaient souvent des vétérans de l’actualité. Mais les films d'actualités reposaient sur des films 35 mm. Leur production était coûteuse et prenait beaucoup de temps. Ils n'avaient jamais été utilisés pour l'actualité. Mis à part pendant la guerre, quand ils ont été remplis d'histoires militaires utilisant des séquences fournies par le gouvernement, ils se sont spécialisés dans le fluff, les événements qui ont été organisés et qui feraient la plus grande impression à l'écran: mariages de célébrités, avant-premières de films, concours de beauté, navires lance. Au milieu des années 1940, reconnaissant cette lacune, les producteurs de la WCBW, filiale à 100% de CBS à New York, développèrent un certain nombre de techniques innovantes de «visualisation» d’histoires pour lesquelles ils n’avaient aucun film et créèrent un précédent: envoyer un reporter couvrir les médias locaux. histoires.

Ces conventions étaient bien établies lorsque les réseaux, en réponse à l’essor des ventes d’appareils de télévision, ont étendu leur horaire de soirées à sept jours par semaine et lancé des bulletins d’informations réguliers les soirs de semaine. La première de NBC a été créée en février 1948. Sponsorisée par R. J. Reynolds, le fabricant de cigarettes Camel, elle a été produite pour le réseau par la société de télévision Fox Movietone et n’a pas de lecteurs de journaux à l’écran. CBS a bientôt suivi, avec le CBS Evening News, en avril 1948. S'appuyant sur le film fourni par un autre groupe d'acteurs de l'actualité, Telenews, il présente des acteurs en rotation, dont Douglas Edwards, qui n'a accepté à contrecœur de travailler pour la télévision après avoir échoué dans la hiérarchie des correspondants radio du réseau. . À la fin de l’été, après que le président de CBS, Frank Stanton, eut convaincu Edwards du potentiel de la télévision, Edwards avait été installé comme lecteur de nouvelles régulier de l’émission, son «visage» reconnaissable. DuMont a également créé un bulletin de nouvelles du soir. Mais c'est Nouvelles de Washington, qui n’atteignait que la poignée de stations appartenant au réseau ou affiliées à ce réseau, a été annulée en moins d’un an et la tentative ultérieure de DuMont, Titres de la caméra, a subi le même sort et a cessé d’émettre en 1950. L’expérience de ABC avec les nouvelles était tout aussi frustrante. Son premier journal télévisé, Nouvelles et points de vue, a commencé à être diffusé en août 1948 et a rapidement été annulé. Il n’a essayé d’en diffuser un autre qu’en 1952, quand il a lancé un ambitieux programme d’actualités en prime time appelé ABC All Star News, qui combinait des reportages filmés avec des interviews d'hommes sur parole, une technique popularisée par les stations locales. Cependant, à cette heure-là, les programmes aux heures de grande écoute de tous les réseaux étaient remplis de programmes de divertissement populaires, et All Star News, qui n’a pas réussi à attirer les téléspectateurs, a été retiré de l’air après moins de trois mois.

En février 1949, NBC, désireux de regagner le terrain perdu au profit de CBS, transforma son bulletin de nouvelles du soir en soirée Caravane de nouvelles de chameau, avec John Cameron Swayze, un vétéran de la division radio de NBC, en tant que seul acteur de la presse. Le film pour le programme a été acquis auprès de diverses sources, y compris des agences de presse étrangères et nationales et des indépendants. Mais la narration de Swayze et sa présence à l’écran distinguent l’émission de sa première incarnation. Il s’asseyait à un bureau où figuraient le logo de Camel et présentait un aperçu des grands titres de la journée, accompagnés parfois de films et de photos, mais aussi parfois sous la forme d’un «conte», Swayze lisant un scénario à la caméra. Entre temps, il branche des chameaux et même de temps en temps s’allume, au grand plaisir de son sponsor. L’un des faits saillants de l’émission a été une revue éclair d’histoires pour lesquelles les producteurs n’avaient pas de visuel, que Swayze présenterait en annonçant: «Allons-y, baladons-nous à la loupe!» Swayze a été très populaire auprès des téléspectateurs et a animé l’émission pendant sept ans. Il est devenu bien connu du public, en particulier pour sa signature nocturne: «C’est l’histoire, chers amis. Content que nous puissions nous réunir.

le Caravane de nouvelles de chameau était superficiel et le ton de Swayze était indéniablement désinvolte, comme l’ont souligné les critiques de l’époque. Mais l’hypothèse qui a guidé sa production n’a pas fixé de normes particulièrement élevées. Comme le rappelait Reuven Frank, qui avait rejoint la série en tant que principal écrivain en 1950 et en était devenu le producteur, «Nous avons supposé que presque tous ceux qui nous regardaient avaient lu un journal. . . que notre contribution. . . serait des images. Les gens à la maison, sachant quelle était la nouvelle, pouvaient le voir arriver. »Pourtant, au cours des prochaines années, surtout après que William McAndrew devienne le chef de la division informations de NBC et que Frank soit installé en tant que producteur de l’émission, Caravane Nouvelles progressivement amélioré. Tirant parti des largesses fournies par RJ Reynolds, qui couvrait plus que l'essor du budget du département de l'information, le recours accru aux reportages filmés, acquis de sources étrangères telles que la BBC et d'autres agences de presse européennes, le gouvernement et l'armée américaines, et le nombre croissant de cameramen et de techniciens internes du réseau. Il a également commencé à compter de plus en plus sur les journalistes du réseau, y compris David Brinkley, un jeune du Nord Carolinian, et sur les reporters de «O-and-Os» de NBC, les cinq chaînes de télévision que le réseau possédait et exploitait. Dans les jours qui ont précédé les bureaux de réseau, les journalistes du réseau O-and-Os du réseau avaient la responsabilité de parcourir leurs villes des histoires potentiellement nationales. NBC a également employé des longerons sur lesquels elle s’appuyait pour le matériel de villes ou de régions où elle n’avait pas de O-Os. Diffusée à 19h45, juste avant la programmation de divertissement en prime time du réseau, la Caravane Nouvelles est devenu le premier programme d'information largement regardé de l'ère de la télévision. Son succès a permis à McAndrew et à ses collaborateurs de mieux contrôler leurs ressources réseau et d’exercer des pressions supplémentaires sur leur principal rival.

le CBS Evening News, diffusé à 7h30, était également un travail en cours. Influencé par les expériences de «visualisation» des informations que les producteurs de CBS avaient diffusées au New York City O-and-O, le réseau phare du réseau, au milieu des années 1940, elles ont été produites par un groupe de radios comme Edwards et de nouveaux venus dans d’autres domaines. La plupart des gens de la radio, cependant, étaient des seconds musiciens. Les principaux membres du personnel de la radio, y compris Murrow et ses camarades, n’ont guère intérêt à passer à la télévision. Bien que cela ait dérangé Paley et son président Frank Stanton, commandant adjoint de CBS, cela a permis à la nouvelle unité de télévision de la chaîne de télévision CBS d'échapper à l'ombre de la chaîne d'informations radio du réseau, et a renforcé l'influence du personnel attaché à la tradition de " visualisation. »Comme peu de membres des radios souhaitaient participer au programme, le réseau a été obligé d’embaucher du nouveau personnel venant de l’extérieur. Ces nouveaux venus des services de presse, du photojournalisme et des syndicats d’informations et de photographes ont apporté un esprit d’innovation vivant à la nouvelle division des nouvelles télévisées de CBS. Ils ont été impressionnés par la notion de «visualisation» et ont décidé que le journal télévisé devait être différent du journal radiophonique, «un amalgame de médias d’information existants, avec une infusion substantielle de sens du spectacle dans la scène et les films cinématographiques».

La nouvelle recrue la plus importante était Don Hewitt, un ambitieux et énergique enfant de vingt-cinq ans qui a rejoint le petit personnel de la CBS Evening News en 1948 et bientôt son producteur. En dépit de son âge, Hewitt était déjà un journaliste expérimenté de la presse écrite. Son CV comprenait notamment un passage à ACME News Pictures, un syndicat qui fournissait des photographies aux journaux. Il était bien conscient du pouvoir des images et, lorsqu'il a rejoint CBS, il a apporté une nouvelle sensibilité et une volonté d'expérimenter. Sous Hewitt, le programme Edwards a progressé rapidement. Soucieux de trouver des moyens de compenser les limitations techniques de la télévision, Hewitt a largement utilisé les photographies et créé un département des arts graphiques pour produire des graphiques, des cartes et des légendes illustrant des histoires racontées. Pour rendre la livraison d’Edwards plus naturelle et plus fluide, il introduisit une nouvelle machine appelée TelePrompTer, qui remplaça les lourdes cartes aide-mémoire sur lesquelles son script avait été écrit. S'appuyant sur les expériences des premiers "visualiseurs" de CBS, Hewitt a mis au point un certain nombre de dispositifs astucieux pour fournir des éléments visuels aux reportages, par exemple en utilisant des soldats jouets pour illustrer les batailles de la guerre de Corée. Il était la principale figure derrière le passage au film 16 mm, qui était plus facile et moins coûteux à produire, et à la décision du réseau de créer ses propres équipes de tournage. Son innovation la plus importante, cependant, est le système à double projecteur qu'il a mis au point pour mélanger la narration et le film. Cette technique, qui a été copiée dans l’ensemble de l’industrie, a rendu possible un nouveau type de reportage filmé qui deviendrait le paquet de nouvelles télévisé archétypal: un reporter filmé, souvent sur les lieux d’un reportage, commençant par un «stand-upper» qui introduit l'histoire; puis le film d’autres scènes, tandis que les paroles du reporter, enregistrées séparément, servent de narration en voix off; enfin, à la fin, un «résumé», où le journaliste apparaît à nouveau devant la caméra. Au début des années 1950, le journal télévisé de CBS, désormais intitulé Douglas Edwards avec les nouvelles, ajoutait des téléspectateurs et gagnait les applaudissements de la critique. Et il avait gagné le respect de nombreux journalistes de la radio, qui ont maintenant accepté de contribuer au programme et à d’autres journaux télévisés.

Dans les années 1950, Don Hewitt (à gauche) était peut-être le producteur de journal télévisé le plus influent. Il était responsable non seulement du succès du journal télévisé du soir de CBS, mais également de See It Now et d’autres programmes du réseau. Douglas Edwards (à droite) a ancré l'émission de la fin des années 1940 jusqu'en 1962, date à laquelle il a été remplacé par Walter Cronkite. Photo gracieuseté de CBS / Photofest.

Les grands réseaux n'étaient pas les seuls innovateurs. À la fin des années 1940, la croissance du réseau étant limitée et de nombreuses stations encore indépendantes, les stations locales développèrent de nombreux types de programmes, notamment des émissions d'informations. WPIX, une station new-yorkaise appartenant à la Nouvelles quotidiennesLe journal populaire Telepix, diffusé deux fois par jour à 19h30 et à 23h00, était spécialisé dans la couverture d’événements locaux tels que les incendies et les accidents d’avions. Son personnel s'est donné beaucoup de mal pour acquérir le film de ces histoires, dont il est devenu célèbre: "le film à onze ans". Comme son cousin de l'imprimé, il contenait aussi beaucoup d'histoires d'intérêt humain et humain. entretiens discrets. WGN, une station de Chicago, a mis au point un programme similaire, le Chicagoland Newsreel, qui a également été couronné de succès. Le vrai pionnier était KTLA à Los Angeles. Dirigée par Klaus Landsberg, un ingénieur brillant, KTLA a créé le programme d’informations le plus sophistiqué sur le plan technologique de l’époque. Utilisant des caméras portables relativement petites et des émetteurs mobiles en direct, ses reporters excellaient dans la couverture de l'actualité et restaient un pionnier dans la diffusion d'informations de dernière minute tout au long des années cinquante et soixante. C'est par exemple Landsberg qui a conçu l’installation d’une caméra de télévision dans un hélicoptère.

Mais de tels programmes étaient l'exception. La plupart des stations locales n'offraient guère que de brefs résumés des titres des services filaires, et les dépenses liées à la technologie cinématographique ont amené la plupart d'entre elles à privilégier les programmes de divertissement en direct plutôt que les actualités. Croyant que les téléspectateurs recevaient leurs informations des journaux et des stations de radio locaux, les chaînes de télévision ne voyaient pas la nécessité de faire double emploi. Ce n'est que dans les années 1960, lorsque la nouvelle technologie peu coûteuse de vidéo et de micro-ondes a rendu la collecte de nouvelles locale économiquement réalisable, que les stations locales, y compris les affiliés à un réseau, ont élargi leur programmation d'informations.

La première grande opportunité de l’industrie de l’information télévisée d’exploiter son potentiel s’est produite en 1948, lorsque les réseaux sont descendus à Philadelphie pour les conventions politiques. Les principaux partis avaient choisi Philadelphie avec un œil sur le média émergent de la télévision. Les ventes étaient florissantes et Philadelphie utilisait le câble coaxial, qui atteignait de plus en plus de villes au fil des semaines et des mois. Au moment où les républicains se sont réunis en juillet, il s'étendait de Boston à Richmond, en Virginie, avec le potentiel d'atteindre des millions de téléspectateurs. Les journalistes de la radio couvraient les conventions depuis deux décennies, mais avec des programmes de divertissement lucratifs inscrits sur les horaires des réseaux, il n'avait pas payé pour produire une couverture «de marteau à marteau» – juste des bulletins, des récapitulations et les discours d'acceptation des nominés. . En 1948, cependant, la télévision était un domaine très vaste et, avec une grande partie de la journée de radiodiffusion ouverte – ou consacrée à une programmation non sponsorisée qui ne coûtait rien à préempter – les conventions constituaient une formidable vitrine. Dans les villes où ils ont été diffusés, amis et voisins se sont réunis dans les maisons des premiers adoptants, dans des bars et des tavernes, même devant les vitrines des grands magasins, où les gérants de magasins avaient soigneusement agencé des téléviseurs pour attirer l’attention des passants. Les foules sur le trottoir débordaient parfois dans la rue, bloquant la circulation. «Il n’était pas possible de trouver un moyen plus efficace de stimuler les ventes de récepteurs que ces démonstrations impromptues de téléviseurs», a suggéré Sig Mickelson.

En raison des énormes difficultés techniques et du manque d'expérience, les réseaux ont largement collaboré. Les quatre réseaux utilisaient les mêmes images, fournies par un groupe commun de caméras conçues pour se concentrer sur le podium et les zones environnantes. La couverture de NBC a été produite par La vie magazine and featured journalists from Henry Luce’s media empire as well as Swayze and network radio stars H. V. Kaltenborn and Richard Harkness. CBS’s starred Murrow, Quincy Howe, and Douglas Edwards, newly installed on the Evening News and soon to be its sole newsreader. ABC relied on the gossip columnist and radio personality Walter Winchell. Lacking its own news staff, DuMont hired the Washington-based political columnist Drew Pearson to provide commentary. Many of these announcers did double duty, providing radio bulletins, too. With cameras still heavy and bulky, there were no roving floor reporters conducting interviews with delegates and candidates; instead, interviews occurred in makeshift studios set up in adjacent rooms off the main convention floor. Accordingly, there was little coverage of anything other than events occurring on the podium, and it was print journalists who provided Americans with the behindthe-scenes drama, particularly at the Democrats’ convention, where Southern delegates, angered by the party’s growing commitment to civil rights, walked out in protest and chose Strom Thurmond to run as the nominee of the hastily organized “Dixiecrats.” The conventions were a hit with viewers. Though there were only about 300,000 sets in the entire US, industry research suggested that as many as 10 million Americans saw at least some convention coverage thanks to group viewing and department store advertising and special events.

Four years later, when the Republicans and Democrats again gathered for their conventions, this time in Chicago, the networks were better prepared. Besides experience, they brought more nimble and sophisticated equipment. And, thanks to the spread of the coaxial cable, there were in a position to reach a nationwide audience. Excited by the geometric increase in receiver sales, and inspired by access to new markets that seemed to make it possible to double or even triple the number of television households, major manufacturers signed up as sponsors, and advertisements in newspapers urged consumers to buy sets to “see the conventions.” Coverage was much wider and more complete than in 1948. Several main pool cameras with improved zoom capabilities focused on the podium, while each network deployed between twenty and twenty-five cameras on the periphery and at downtown hotels and in mobile units. “Never before,” noted Mickelson, the CBS executive responsible for the event, “had so many television cameras been massed at one event.”

Meanwhile, announcers from each of the networks explained what was occurring and provided analysis and commentary. NBC’s main announcer was Bill Henry, a Los Angeles print journalist. He was assisted by Kaltenborn and Harkness. Henry sat in a tiny studio and watched the proceedings through monitors, and did not appear on camera. CBS’s coverage differed and established a new precedent. Its main announcer, Walter Cronkite, provided essentially the same narration, explanation, and commentary as Henry. But his face appeared on-screen, in a tiny window in the corner of the screen; when there was a lull on the convention floor, the window expanded to fill the entire screen. Cronkite, an experienced wire service correspondent, had just joined CBS after a successful stint at WTOP, its Washington affiliate. Mickelson had been impressed with his ability to explain and ad lib, and he insisted that CBS use Cronkite rather than the far more experienced and well-known Robert Trout. Mickelson conceded that, from his years of radio work, Trout excelled at “creating word pictures.” But, with television, this was a superfluous gift. The cameras delivered the pictures. “What we needed was interpretation of the pictures on the screen. That was Cronkite’s forte.”

When print journalists asked Mickelson on the eve of the conventions what exact role Cronkite would play, he responded by suggesting that his new hire would be the “anchorman,” a term that soon came to refer to newsreaders like Swayze and Edwards as well. Yet in coining this term, Mickelson was referring to the complex process that Don Hewitt had conceived to provide more detailed and up-to-the-minute coverage of the convention. Recognizing that the action was on the floor, and that if TV journalists were to match the efforts of print reporters they needed to be able to report from there as quickly as possible, Hewitt mounted a second camera that could pan the floor and zoom in on floor reporters armed with walkie-talkies and flashlights, which they used to inform Hewitt when they had an interview or report ready to deliver. It worked like clockwork: “They combed through the delegations, talked to both leaders and members, queried them on motivations and prospective actions, and kept relaying information to the editorial desk.” It was then filtered and collated and passed on to Cronkite, who served as the “anchor” of the relay, delivering the latest news and ad-libbing with the poise and self-assurance that he would display at subsequent conventions and during live coverage of space flights and major breaking news. Cronkite’s seemingly effortless ability to provide viewers with useful and interesting information about the proceedings won praise from television critics and boosted CBS’s reputation with viewers.

NBC was not so successful. In keeping with the network’s—and RCA’s—infatuation with technology, it sought to cover events on the convention floor with a new gadget, a small, hand-held, live-television camera that could transmit pictures and needn’t be connected by wire. As Frank recalled, “It could roam the floor . . . showing delegates reacting to speakers and even join a wireless microphone for interviews.” But it regularly malfunctioned and contributed little to NBC’s coverage. More effective and popular were a series of programs that Bill McAndrew developed to provide background. Convention Call was broadcast twice a day during the conventions, before sessions and when they adjourned for breaks. Its hosts encouraged viewers to call in and ask NBC reporters to explain what was occurring, especially rules of procedure. The show sparked a flood of calls that overwhelmed telephone company switchboards and forced NBC to switch to telegrams instead.

Ratings for network coverage of the conventions exceeded expectations. Approximately 60 million viewers saw at least some of the conventions on television, with an estimated audience of 55 million tuning in at their peak. And the conventions inspired viewers to begin watching the evening newscasts and contributed to an increase in their popularity. Television critics praised the networks for their contributions to civic enlightenment. Jack Gould of the New York Times suggested that television had “won its spurs” and was “a welcome addition to the Fourth Estate.”

Conventions, planned in advance at locations well-suited for television’s limited technology, were ideal events for the networks to cover. These were the days before front-loaded primaries made them little more than coronations of nominees determined months beforehand, and the parties were undergoing important changes that were often revealed in angry debates and frantic back-room deliberations. And while print journalists remained the most complete source for such information, television allowed viewers to see it in real time, and its stable of experienced reporters and analysts proved remarkably adept at conveying the drama and explaining the stakes.

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